KTM:llä on melkoinen vuosi takana. Ajoin kaudella 2017 neljä MotoGP-kisaa ja pärjäsimme hienosti siihen nähden, että kyseessä oli ensimmäinen kokonainen kisakautemme MotoGP-tehdastallina. Paras sijoitukseni oli 10., jonka nappasin mehukkaasti Itävallan kotiyleisön edessä. Oranssi yleisö hurrasi, johtoporras skoolasi ja media innostui KTM:n nopeasta noususta pistesijoille. Vaikka päätyöni viime vuonna oli olla testikuljettaja, sain ajaa muutaman villin kortin kilpailun ja oli mieletön fiilis onnistua tiukassa paikassa ja nousta tuloslistalla molempien kisakuskien ohi. Puheissa olin jo lunastanut tallipaikankin kaudelle 2018, mutta viime hetkellä suullinen sopimus kaatui sopimusteknisiin asioihin ja käynnistelen nyt kolmatta kauttani KTM:n testikuljettajana, tosin yhä lisääntyneellä määrällä villin kortin osakilpailuja. Ajan kaudella 2018 viisi tai kuusi kisaa, tehtaan valmiuksista riippuen. Listalla ovat vahvistettuina ainakin Jerezin, Barcelonan, Saksan, Itävallan ja Aragonin GP:t.

Viime kauden päättymisen jälkeen oli hyvä suunnata rentoutumaan Monacon kulmille, jossa marraskuun kelit mahdollistavat harjoittelun paremmin kuin Suomessa. KTM Scarp 295 maastopyörä on ollut hienona tukena treenatessa, kiitos Baiksille tästä yhteistyöstä! Alueen komeat ulkoilumaastot houkuttelevat pyöräilemään sekä rantoja pitkin, paikalliseen tyyliin maantiepätkiä myöden ja tietenkin metsäreittejä koluten. F1-formulaveneiden MM-mitalisti Patu Leppälän kanssa on tullut ajeltua useasti Mont Boronin luonnonpuistoissa, Ezen kukkuloilla ja milloin milläkin rantapätkällä. Kevyt, ketterä, jämäkkä ja hyvät maasto-ominaisuudet omaava KTM:n pyörä on monikäyttöisyydessään mahtava, sekä toimiva laite myös katuliikenteessä. Paikallinen liikenne on aika puuroista ja polkupyörällä pääsee paikasta toiseen nopeammin, kuin ruuhkassa autossa istumalla. Samalla saa nauttia auringosta, sekä saa nostettua kuntoa. Auton ikkunasta loivalta näyttävät mäet ovat nimittäin ihan erilaisia fillarin satulasta käsin!

Joulunaikaa tuli vietettyä perinteisesti Levillä, moottorikelkkaillen ja jääkartingia ajaen. Joulu- tammikuu on perinteisesti ollut minulle sitä aikaa, jolloin nähdään kavereita Suomessa ja puuhaillaan moottoriurheilun parissa kaikkea mahdollista harrastuspohjalta. Parhaillaan valmistaudun lauantaina 10.2 ajettavaan jääradan SM-osakilpailuun, joka käydään Seinäjoella. Aloitin urani jääradalta 20 vuotta sitten ja se on säilynyt rakkaana harjoittelumuotona off-seasonin ajalla. Menopelinä on tietysti KTM:n motocross-pyörä, pitkien nastojen kera tuunatuilla renkailla. Jääradan ajaminen on harrastuksistani hauskin, jonka kanssa pystyy eniten nauttimaan ja rentoutumaan radalla. Itse ajoon valmistautuminen on oma pitkä prosessinsa, joka hitautensa vuoksi kysyy ymmärrystä läheisiltä. Yhden ainoan rengassetin valmistamiseen menee vähintään viisi tuntia per pari, sitten pyöriä laitetaan viikon verran ennen pääpäivää ja sitten tietysti vielä reissataan kisoihin. Koska yksi osakilpailulähtö tarkoittaa vähintään viikon valmistautumista, ei testikalenterini tänä vuonna mahdollistane kuin yhteen SM-osakilpailuun osallistumisen. Voitto on siis tavoitteena, tottakai!

Ekat testit ajettiin tänä vuonna Malesiassa tammikuun lopulla, Sepangin radalla. Koska viime kausi loppui Valencian osakilpailuun, kesti oma MotoGP-ajotaukoni joulu- ja tammikuun ajan. Sen ajan KTM:n tehdas on käyttänyt uuden kaluston kehittämiseen, koska tallin tavoitteet ovat edelleen korkealla. Tänä vuonna tähtäin on top5-osastolla ja toki toivon, että olisin itse se kuljettaja, joka tämän tavoitteen hoitaa kotiin. Tavoite on laatuaan melko kova, mutta jos kehitystyö menee nappiin, en nää sitä mahdottomana saavuttaa. Muut tehdastallit, joiden kanssa kamppailemme, ovat olleet mukana kymmeniä vuosia. Me loimme perustan KTM:n MotoGP-pyörille tyhjästä ja olemme olosuhteisiin nähden nostaneet omaa tasoamme nopeasti.

Pyörä menee täysin uusiksi tänä vuonna, sillä me kuskit olemme yksimielisiä tietyistä kehityskohdista, joihin täytyy keskittyä suoritustason nostamiseksi. Viimevuotinen pyörä oli melko fyysinen ajettava, osittain jopa liian raskas. Runko, moottori ja jousitus päätettiin kaikki vaihtaa uusiin tämän johdosta. Tänä vuonna saimme jo Malesian testeihin uutta kalustoa, eli rungon ja jousituselementit. Valitettavasti uusi moottori jäi vielä puuttumaan ja nyt odotellaan ankarasti tämän vuoden moottorin valmistumista. Sen saavuttua pyörä tulee jälleen muuttumaan täysin, sillä ajettavuuteen vaikuttaa radikaalisti tämän mittaluokan muutokset. Vaikka tehtaalla on ollut viime kauden päätöksen jälkeen muutama kuukausia aikaa rakentaa uutta moottorimallia, niin kiire yllätti lopulta ja myös seuraavat, Thaimaan testit, ajetaan vanhalla moottorilla. Qatarin maaliskuiset testit ovat elintärkeät, sillä uusi moottori toivottavasti saadaan silloin käyttöön ja ennen kauden alkua täytyy tehdä kasa isoja päätöksiä ja löytää oikea kehityssuunta alkavaa kisakautta varten. Lisäksi uuden rungon toimivuus ratkennee samaisessa Qatarin testissä, kaksi viikkoa ennen kauden starttaavaa osakilpailua.

Kierrokset, jotka ajettiin kauden ensimmäisessä testissä uudella rungolla, eivät miellyttäneet tiimiä ja meitä kuskeja täysin vielä. Pyörän kääntymistä ja ketteryyttä on yritetty kehittää, mutta yleensä kun jotain osa-aluetta parantaa, niin se on jostain pois. Nyt pyörä oli tosiaan keveämpi käsitellä, mutta huomasimme selkeän heikkouden eturenkaan pidossa. Sitä osa-aluetta täytyy nyt kehittää ensisijaisesti, sillä eturenkaan pito ja palaute kuljettajalle on erilainen kuin ennen. Varsinkin tiukoissa jarrutuksissa pyörä ei pysähdy samalla lailla kuin aiemmin ja me kaikki KTM:n kuskit kaaduimme useasti samoissa kohdissa Malesian testiradalla, sillä ajettavuudessa ilmeni tässä kohtaa uusia haasteita.

Thaimaan ja Qatarin tulevissa testeissä en ole periaatteessa kuskin ominaisuudessa paikalla, mutta KTM haluaa laajentaa testikuskin roolia tälle vuodelle myös virallisten testien osalta. Vain kaksi kuljettajaa on kerrallaan KTM:n väreissä radalla, mutta jo mahdollisten loukkaantumisten takia tiimi haluaa että olen paikalla tuuraamassa. Varsinainen roolini siellä on olla eräänlaisena kuskivalmentajana ja analystina radan varressa ja tiedonkeruuruutujen äärellä. Pyörän ja kuljettajien käyttäytymistä radalla halutaan tarkkailla, jotta löytyisi ratkaisevia vinkkejä suoritustason nostamiseen, niin kaluston, kuin kuskienkin osalta. Ajotiedon analysointi tiedonkeruukäyriltä on minulle tuttua ja kiinnostavaa hommaa, joten tätä halutaan nyt hyödyntää myös laajemmin. Olen tunnettu siitä, että kisaviikonloppuina lähden viimeisenä varikolta iltaisin, koska käyn läpi ajamiseni dataa niin tarkkaan. Tiimi on monesti lähtenyt kotiin ennen minua ja joskus kun bokseja on jäänyt joku muu lukitsemaan, ovat he vahingossa teljenneet ovien taakse minua odottaneen tyttöystäväni. Itse olen ollut nenä kiinni dataruudussa ja autuaan keskittyneenä. Toisella kerralla löysin hänet nukkumasta pöydän alta varustekassistani, kun tiedonkeruun tarkkailuni oli Qatarin vapaiden harjoitusten jälkeen venähtänyt aamukahteen. Olen sitä mieltä, että huipputuloksia saadaan ahkeruudella ja maksimiin viritetyllä valmistautumisella, se ei tule sattumalta ja pelkkä lahjakkuus yhdistettynä tuuriin ei riitä.

Vauhdillisesti viime vuoteen verrattuna oltiin testikauden alussa jo paremmassa kyydissä, mutta muutkin tiimit olivat menneet eteenpäin ja meidän parannuksemme eivät vielä riittäneet toivotulle tasolle. Kierrosajat ja luottamus pyörään paranevat varmasti, jos saamme jarrutuksen mutkaan sisään mennessä paremmalle tasolle. Nyt olemme keskimäärin sekunnin perässä kärkeä, mutta ilmassa on kohtalaista tyytyväisyyttä siihen, miten nopeasti tälle tasolle päästiin. Muilla tehdastalleilla on kova etumatka, jonka kiinni kurominen ei ole helppoa. Top10-tasolle pääsimme yllättävän nopeasti, mutta sen viimeisen sekunnin nipistäminen on vaikeinta. Kilpailu on todella kovaa ja kaikki tekevät raivokasta kehitystyötä jatkuvasti.

Seuraavat KTM:n yksityiset testit, jossa ajan täydet kierrokset, ovat Jerezissä maaliskuun loppupuolella. Olen iloinen, että pääsemme testaamaan sinne ennen vuoden ensimmäisiä kisojani samassa paikassa. Pyörä on taatusti muuttunut jälleen, mutta rata toivottavasti ei. Tältä kolmannelta testikaudelta odotan mahdollisuutta osoittaa omaa vauhtiani ja ajan määrällisesti kolmasosan kisoista. Pyörä on mennyt koko ajan eteenpäin ja vaikka päätavoitteeni on tehdä kehitystyötä pyörän eteen, himoitsen tietenkin tallikavereideni peittoamista niissä kisoissa, joihin osallistun. Se antaa motivaatiota tehdä testityö hyvin, koska sillon on itsellä parempi laite alla kisoissa ja tulostason nousu on mahdollinen. Viime vuoden paras lause joka varikoilla kuului Itävallan kotikisan jälkeen, oli “test rider is the best rider”. Se soi korvissa niin kauniisti, että ajattelin pitää sitä yllä. Myrskyvaroitus Pol, Bradley ja muut, täältä tullaan!